天文学家首次探测到变色小行星

小行星6478 Gault 首先引起了人们的注意,因为它背后发出了罕见的双重尘埃痕迹,但现在它让天文学家们感到另一个惊喜:变色。

在实时观察中,小行星从来没有像这样在变换颜色的行为中被捕获。在6478 Gault的情况下,红色的颜色正在让位于近红外光谱中的新鲜蓝色色调,正如美国宇航局在夏威夷的红外望远镜设施(IRTF)拍摄的那样。

专家们认为,这种情况正在发生,因为小行星的尘土飞扬的外部因其在太空中的持续行进而被剥夺 – 而且变色很快发生,只观察了两个晚上。

“这是一个非常大的惊喜,” 来自麻省理工学院(MIT)的天文学家Michael Marsset说。

“我们认为我们目睹了小行星在空间中失去了红色尘埃,我们正在看到小行星潜在的新鲜蓝色层。”

大约3.7公里(2.3英里宽)并围绕小行星带内部轨道运行,6478 Gault平均距离太阳大约3.456亿公里(2.148亿英里)。

研究人员表示,小行星的表面灰尘会在数百万年暴露在太阳下时被烧成红色,但外层涂层可能只有几粒厚。现在正在动摇,以揭示未经过相同程度照射的岩石硅酸盐材料。

彗星通常以尾巴闻名,随着冰被太阳融化而蒸发。这对于小行星来说并不相同 – 这些岩石或金属物体在温暖的条件下更接近太阳,因此没有多少冰融化。

对于6478 Gault而言,不仅要产生两条尾巴,还必须发生其他一些事情。发现色彩偏移的同一项研究也证实了物体的岩石(而不是结冰)成分。

“这是我第一次知道我们看到一块岩石上的灰尘,有点像彗星,” Marsset说。“这意味着可能某些负责粉尘排放的机制与彗星有所不同,与大多数其他活跃的主带小行星不同。”

这种现象最初是6478 Gault如何引起天文学家的注意。我们的想法是,不寻常的尾部形成和颜色变化都是由快速旋转(每两小时左右旋转一圈)和它产生的离心力引起的。

旋转被归结为所谓的YORP效应 – 太阳能被小行星不均匀地吸收的方式,使其旋转数百万年。缺点是这种快速旋转很可能导致6478 Gault最终崩溃。

在此之前,科学家们希望通过绘制小行星的亮度来确认他们关于YORP效应的想法 – 这对于两条尘埃小径来说是不容易的。

麻省理工学院的天文学家Francesca DeMeo说: “我认为[该研究]强化了小行星带是一个非常有活力的地方。”

“虽然你在电影中看到的小行星场,都是相互碰撞的,但这种说法有点夸张,每时每刻都会发生很多事情。”