美国为啥到处都是黑松鼠

英国的生物学家认为他们已经破解了为什么美国遍地的灰松鼠(Sciurus carolinensis)都会披着黑色毛皮这个谜团了。

他们表示,导致灰松鼠变黑的那一点遗传密码是一种等位基因,或者说一种特定基因的变体形式,名叫MC1R∆24。但是这种等位基因似乎不是来自于灰松鼠。相反的,他们表示,灰松鼠的MC1R∆24等位基因和另外一种狐松鼠(Sciurus niger)体内的MC1R∆24等位基因“完全相同”——这是两种基因突变中的一种,偶尔会导致体型大、通常是红色皮毛的狐松鼠变黑。7月11日在线发表于《BMC进化生物学》杂志上的文章里,研究人员指出,这种变色等位基因可能源自于狐松鼠,又通过异种交配传到了灰松鼠。

为了得出这一结论,研究人员检验了基因变种会同时出现在两种松鼠中全部的3种可能方式。

“第一种,这种等位基因可能出现在两个品种松鼠的共同祖先身上,然后通过平衡选择保留了下来,”他们写道。

换句话说,由于黑色的毛色能给松鼠提供一些优势(比如说在冬天可以帮助它们保温),很可能这种基因很古老,两种松鼠在进化道路上分道扬镳时就已经存在了。

他们写道,但是,如果基于这一前提,那么在一千多年的进化过程中,两种松鼠体内含有“黑毛”变种基因的那组等位基因(单倍型)就可能出现了差别,然而事实刚好相反。

“第二种,两种松鼠身上都单独出现了这种变异,但是由于单倍型是完全相同的,所以这也不可能,”他们写道,“因此最可能的解释是MC1R∆24等位基因是出现在一种松鼠上,然后这种基因又渗透到其他品种的松鼠身上。”

他们总结道,这种基因可能首先出现在狐松鼠身上,然后传到了灰松鼠身上,因为它和狐松鼠身上常见的基因更相似——但是他们补充表示自己也无法排除这种基因是首先出现在灰松鼠身上,然后又传给狐松鼠的理论。

无论是哪种情况,黑毛色对于北美的松鼠来说都是件稀罕事,在两个品种的松鼠中出现的几率只有不到1%。但是他们在一项声明中指出,英国也开始出现这种情况了——有可能是英国私人动物园中来自美国的黑松鼠逃了出来导致的。