科学家说,我们可以检测外星人,因为他们可能会发光

外星生命形态可以发出壮观的红色,蓝色和绿色,以保护自己免受紫外线(UV)辐射的恒星爆发。根据一项新的研究,这种发光的光可能是我们找到它们的方式。

我们所知道的大多数潜在可居住的系外行星都是红矮星 – 这是我们银河系中最常见的恒星类型,也是宇宙中最小,最酷的恒星。因此,红矮星,如Proxima Centauri或TRAPPIST-1,处于寻找生命的最前沿。但如果这些星球确实存在外星生命,那么它们就有一个重大问题。

红矮星经常闪耀,或者发出一团紫外线辐射,可能会伤害周围行星的生命。康奈尔天体物理学和行星科学研究中心的研究助理杰克·奥马利 – 詹姆斯说:“我们开始发现的很多潜在的可居住的行星可能是高紫外线世界。” 因此,“我们试图想出生命如何应对我们所期望的行星围绕着红矮星旋转的高水平紫外线辐射。”

O’Malley-James说,我们这个星球上的生物以各种方式保护自己免受紫外线辐射:生活在地下,生活在水下或使用防晒颜料。但有一种方法可以让地球上的生命处理紫外线,这也会让生命“更容易”检测 – 生物荧光。

他说,我们这个星球上的某些珊瑚通过发光保护自己免受太阳紫外线的伤害。它们的细胞通常含有蛋白质或色素,一旦暴露在紫外线下,就会吸收每个光子的一些能量,使其转变为更长,更安全的波长。例如,一些珊瑚可以将不可见的紫外线转换成可见的绿光。

O’Malley-James和他的团队分析了珊瑚色素和蛋白质产生的荧光,然后利用它来模拟红矮星轨道上生命可能发出的光的类型。他们考虑了潜在系外行星的各种特征,例如云层覆盖。事实证明,一个被荧光生物覆盖的无云行星可以产生可能检测到的亮度的暂时变化。更重要的是,因为红矮星不像我们的太阳那么明亮,它们不会掩盖这些潜在的生物印记或生命迹象。

但是“对于我们来说,有机会检测到行星上的生物荧光,这个行星的大部分都必须被任何发出荧光的生物所覆盖,”奥马利 – 詹姆斯说。更重要的是,我们还没有足够强大的望远镜能够探测到一个行星,其表面的每一寸都被发光的生物覆盖。

但他说,下一代望远镜,如欧洲极大望远镜,可以探测出这些生命的微光。即使使用那些望远镜,这些系外行星也只是微弱的光线,但是仪器可以解码发出多少红光,绿光或红外光。例如,如果外星生物发出绿光,那么耀斑期间的绿光量就会增加。

他说,尽管如此,发光仍然需要“非常明亮”才能让我们发现它。

“我们看不到地球上那么强烈的荧光,因为我们的表面没有如此高的紫外线。” 他说,这项新的研究还假设,围绕围绕红矮星运行的行星上的生命将在数百万年内演变出非常明亮的荧光。

可能的下一步是在实验室中将地球上的生物荧光生命暴露于紫外线,并观察这种类型的进化是否发生在小范围内。他说,如果确实如此,下一代生物将发出更明亮的荧光。“更长远的下一步将是真正开始寻找其他世界的生物荧光。”

他说,如果有一天我们可以前往这些发光的行星之一,那将会“更令人兴奋”。徘徊在附近的宇宙飞船上,我们会看到看起来像“覆盖地球表面的超级充电的北极光”。